Nuestra burbuja sanitaria es un espejismo

Debemos recuperar la memoria colectiva para afrontar el Covid-19

Por Gordon Dougan (*), profesor en el Departamento de Medicina de la Universidad de Cambridge

En los últimos 70 años hemos vivido en una burbuja sanitaria gracias a las vacunas, los antibióticos y a los sistemas de salud. Ahora debemos recuperar la memoria colectiva para afrontar el Covid-19.

Vacuna contra la influenza de Nueva Jersey

Vacuna contra la influenza de Nueva Jersey, también conocida como gripe porcina. Esta imagen fue capturada durante una campaña de inmunización de 1976. (Crédito: CDC)

La vida en el mundo moderno ha cambiado dramáticamente en los últimos 70 años.El rápido desarrollo del transporte global y de las comunicaciones nos interconectan y nos envuelven a todos en una burbuja relativamente 'segura'. En los países más ricos, hasta la llegada del COVID-19, rara vez hemos estado preocupados por infecciones fuera de los hospitales. Las infecciones normalmente les ocurrieron a otros y rara vez las vivimos a nivel personal. Hubo y todavía hay excepciones. La influenza sigue siendo común, pero a menudo se confunde con un resfriado intenso o fiebre no diagnosticada. Tenemos brotes de infecciones en hospitales, como C. difficile, que son dramáticas y letales, pero permanecen en gran medida ocultas y afectan principalmente a los ancianos. En consecuencia, nos hemos olvidado de la amenaza de las epidemias. Esto ha llevado a la complacencia, al malentendido y la subestimación de las cosas que preservan la burbuja: las vacunas, los antibióticos, el agua limpia y la protección del ganado.

Epidemias antiguas

Cuando era niño, en la década de 1950, todavía ocurrían epidemias. Tuvimos brotes regulares de sarampión, rubéola y paperas, mientras que los forúnculos en la piel (abscesos) y el impétigo todavía eran comunes en el norte de Inglaterra, donde crecí. Los brotes de fiebre tifoidea todavía ocurrieron en el Reino Unido, como en Aberdeen, en 1964 y la enfermedad mortal de la viruela todavía acechaba al mundo. La polio entonces paralizaba a los niños y la neumonía era común (me hospitalizaron con esto cuando era un adolescente). También contraje ictericia infecciosa (casi seguro, hepatitis A), que luego no se pudo diagnosticar, lo que me mantuvo fuera de la escuela durante semanas. Los médicos de cabecera estaban disponibles gratuitamente para visitar a los enfermos cada día y las salas de los hospitales estaban a cargo de matronas dominantes que imponían limpieza e higiene. Todos eran muy conscientes de la amenaza de infección.

Sin embargo, a medida que los sistemas de salud se construyeron de manera constante durante las siguientes décadas, la amenaza inmediata de infección se disipó gradualmente en los países más ricos, debido a nuestra creciente capacidad para controlar, diagnosticar y prevenir infecciones. Hemos olvidado esos días.

El sarampión en el Reino Unido ocurrió regularmente como epidemias periódicas

Figura 1. Figura 1. El sarampión ocurrió regularmente como epidemias periódicas en el Reino Unido.

La vida en el mundo más pobre: Las infecciones y epidemias continuaron a buen ritmo

Esta es solo la mitad de la historia. Las infecciones y las epidemias continúan produciéndose en las regiones más pobres del mundo. Estos episodios son en gran medida invisibles para la mayoría de nosotros en los países más ricos, a pesar de que matan a millones de niños cada año. La malaria, el dengue, las infecciones por lombrices, el sarampión e incluso la difteria, siguen siendo relativamente comunes, especialmente cuando hay trastornos sociales. Por ejemplo, 100.000 niños han sido afectados por una epidemia de cólera en Yemen en los últimos 3 años (Figura 2) .


Trayectoria del reciente brote de cólera en Yemen

Figura 2. Reciente brote de cólera en Yemen. http://www.ajtmh.org

Regularmente trabajo y visito estos entornos para estudiar el cólera epidémico, la fiebre tifoidea resistente a los antibióticos y otras enfermedades. En nuestro trabajo, hemos descubierto epidemias de tifus ocultas que se arrastran por Asia y África. He visitado hospitales donde el piso de la sala está abarrotado de niños que descansan en los brazos de su madre, infectados con una salmonella resistente a los antibióticos con una mortalidad no tratada del 50%. Se han perdido cientos de miles de niños; pero sabemos poco de esto en nuestro mundo más rico.

La amenaza que regresa: COVID-19

Ahora la amenaza nos ha regresado en forma de COVID-19 y no estamos preparados. Estamos asustados y amenazados por el enemigo invisible. ¿Dónde está? ¿Qué es este patógeno del coronavirus y qué me hará a mí o a mis seres queridos? ¿Qué debemos hacer? Los expertos (y muchos, muchos no expertos) están dispuestos a darnos consejos cuando hay pocos, si los hay, precedentes de este tipo de infección en una población que carece de inmunidad.

¿Dónde está la vacuna para protegernos? ¿Dónde están ahora quienes han cuestionado los peligros de la vacunación sin equilibrar los beneficios? ¿Dónde está esa aterradora matrona? La dispersión de gotas es la forma en que se difunde la difteria. La bacteria que causa la difteria todavía está presente aquí en el mundo más rico, pero estamos protegidos mediante la vacunación.

¿Cuál es el valor de expertos como yo? Es probable que sepa más sobre infecciones, epidemias y vacunas que la mayoría. He estudiado epidemias en todo el mundo. He hecho y diseñado vacunas. ¿Sé lo que sucederá después con esta epidemia? ¿Cuál de los expertos tiene razón? La Organización Mundial de la Salud (OMS)? ¿Los políticos y sus equipos de científicos y modelistas?

En realidad, todos estamos tratando de elaborar conjeturas informadas. Esta es una enfermedad nueva (o tal vez ¿ha estado en algún lugar antes, tal vez oculta localmente en alguna región?).¿Nos protegen los coronavirus similares, como los que causan resfriados comunes o incluso el SARS? Apoyo a cualquiera que intente participar constructivamente en el debate. El equipo del gobierno del Reino Unido está trabajando con la mejor información, tratando de predecir el futuro. Los respaldo, como hago con la OMS.

Aunque COVID-19 es increíblemente transmisible e infeccioso, afortunadamente no es un virus altamente virulento. Esto no suaviza la devastación que sienten las personas cercanas a las que perdieron la vida, pero una cosa no quita la otra. Además, si el virus entra en grandes poblaciones vulnerables, lo que podría ocurrir, eso también será trágico. Sin embargo, debemos estar constantemente vigilantes, ya que podría volverse más virulento a medida que se adapte aún más a los humanos. Causa enfermedades graves sobre todo en las personas desafortunadas que se encuentran en los relativamente pocos grupos susceptibles. Con el coronavirus, son principalmente los más viejos y los inmunocomprometidos quienes son vulnerables.Comparemos esto con África, donde la salmonela mata a 100.000 niños cada año: afortunadamente, el coronavirus hasta ahora parece ser inofensivo para los niños. Como la mayoría de las personas que están infectadas con COVID-19 muestran pocos síntomas o son relativamente leves, parece tener la 'ventaja' oculta de que proporciona cierta inmunidad, más bien como una especie de vacuna sigilosa desagradable. Sin embargo, incluso aquí sabemos poco sobre cómo funciona la protección y cuánto dura.

Algunos pensamientos

Hemos corrido con suerte

En muchos sentidos tenemos suerte hasta ahora. Esto podría haber sido un virus mucho más agresivo y virulento.

Necesitamos tratarlo lo más rápido posible para asegurarnos de que no mute ni cambie.

Por lo general, los virus se vuelven menos virulentos a medida que se expande una epidemia, pero no siempre.

Necesitamos limitar la propagación utilizando nuestros instintos protectores naturales. Limitemos el contacto, respetemos la distancia y pensemos en los demás, especialmente en los más vulnerables.

(*) Gordon Dougan es profesor en el Departamento de Medicina de la Universidad de Cambridge y ha dedicado su carrera a la investigación de vacunas, genómica de patógenos y seguimiento de enfermedades. Su trabajo de investigación ha ayudado a redefinir nuestra comprensión de cómo se propagan las infecciones en todo el mundo, un tema de relevancia directa para la epidemia actual de COVID-19.

Fuente original.

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